Apprendre la Langue Française (Part 77): le verbe – falloir (l’usage et les expressions)


Falloir is an irregular impersonal French verb that is better known in its conjugated form: il faut. Falloir means “to be necessary” or “to need.” It is impersonal, meaning that it has only one grammatical person: the third person singular. It may be followed by the subjunctive, an infinitive, or a noun:

Il faut partir. It’s necessary to leave.

Il faut que nous partions. We have to leave.

Il faut de l’argent pour faire ça. It’s necessary to have / You need money to do that.

When falloir is followed by an infinitive or noun, it may be used with an indirect object pronoun to indicate who or what needs whatever comes next:

Il faut manger. It’s necessary to eat.

Il nous faut manger. We have to eat.

Il faut une voiture. It’s necessary to have a car.

Il me faut une voiture. I need a car.

The French verb falloir is also used in many idiomatic expressions.

Avec ça, vous faut-il autre chose ? Anything else? Do you need anything else?

avoir ce qu’il faut (informal)
to have what it takes

ce qu’il faut
what is needed/necessary

Ce qu’il faut entendre ! The things you hear!

C’est juste ce qu’il faut. That’s exactly what we want/need, That’s just the right amount.

C’est plus qu’il n’en faut. That’s more than we need.

faire ce qu’il fallait pour + infinitive
to do just what’s necessary, to do the right thing in order to…

Faudrait pas qu’il + subjunctive (informal)
He’d better not …

Faudrait voir à faire/ne pas faire… (informal)
You’d better make sure you do/don’t …

Faudrait voir à ne pas nous ennuyer ! (informal) You’d better make sure you don’t cause us any trouble!

Faudrait voir à voir ! (informal) Come on!, Come off it!

Faut (pas) être gonflé ! (informal) It takes some nerve!

Faut-il donc être bête ! Some people are really stupid!

Faut-il qu’il soit bête ! He must be really stupid!

Faut dire qu’il est culotté (informal). You’ve got to/must admit he’s got a nerve.

Faut voir comment ! (informal) You should see what a job he’s made of it!

Il a bien fallu ! I/We had to!

Il aurait fallu + infinitive
I/We/You should have…

Il faudra au moins ça. We want/need at least that much.

Il faudra bien que + subjunctive
You’ll have to ___ some time, one day

Il faudrait avoir plus de temps. I/We need more time.

il fallait être
you/one/they must have been

Il fallait me le dire. You should have told me.

Il faut bien ça. We definitely want/need that much.

Il faut bien vivre/manger. You have to live/eat.

Il faut ce qu’il faut (informal). You’ve got to do things properly.

Il faut de tout pour faire un monde. It takes all kinds.

Il faut du temps/de l’argent pour faire cela
it takes time/money to do that | you need time/money to do that

Il faut entendre ce qu’on dise sur…You should hear the kind of things they say about…

il faut être
you/one/they must be

il faut le comprendre
that’s understandable

Il faut le faire. We/You have to do it, It has to be done.

Il faut le voir pour le croire. It has to be seen to be believed.

Il faut m’excuser, je ne savais pas. You’ll have to excuse me, I didn’t know.

Il faut voir comment tu t’y prends, aussi ! Look at how you’re going about it though!

Il faut voir comment il … ! You should see the way he…!

Il faut vous dire que…
I must/have to tell you that…

Il lui faut quelqu’un pour + infinitive
He needs somebody to…

Il m’a fallu obéir. I had to do as I was told.

Il me faudrait…, s’il vous plaît
I’d like…, please

Il me le faut absolument/à tout prix. I absolutely must have it, I’ve absolutely got to have it.

Il n’en faut pas beaucoup pour que quelqu’un + subjunctive
It doesn’t take much to make someone do something

Il ne fallait pas ! (in response to a gift) You shouldn’t have!

Il ne fallait pas faire ça, c’est tout. You shouldn’t have done it and that’s all there is to it.

Il ne faut pas être intelligent pour dire ça. That’s a pretty stupid thing to say.

Il ne me faut pas plus de…
I don’t need more than, it won’t take me more than…

Il va falloir le faire. We’ll/You’ll have to do it, It’ll have to be done.

Il vous le faut pour quand ? When do you need it for?

Il vous en faut combien ? How much/many do you need?

Quand faut y aller faut y aller ! (informal) A man’s gotta do what a man’s gotta do!

Que faut-il leur dire ? What should I/we tell them?

Que vous fallait-il faire ? (formal) What did you have to do?

s’il le faut
if necessary, if need be, if I must

Son travail est fait faut voir (comme) ! (informal) You should see what a job he’s made of it!

Voilà ce qu’il lui faut ! That’s what he needs!

falloir que + subjunctive (fatalism)
___ would have to ___

Il fallait bien que ça arrive. Of course, that would happen; That was bound to happen

s’en falloir de
to be missing/short by

Il ne s’en fallait que de 50 centimes. He was only short by 50 cents.

Je n’ai pas perdu, mais il s’en est fallu de peu. I very nearly lost.

loin s’en faut !
far from it!

tant s’en faut !
far from it!

Tu as raté son appel, il s’en est fallu de 10 minutes. You missed his call by 10 minutes.

il s’en faut (de beaucoup) !
far from it!

il s’en faut de beaucoup qu’il soit heureux
he is far from happy, he is by no means happy

peu s’en faut
as good as, nearly

Il est prêt, ou peu s’en faut. He’s as good as ready, He’s just about ready.

Ça a coûté 100 € ou peu s’en faut. It cost nearly €100.

Peu s’en est fallu (pour) qu’il + subjunctive
He almost/very nearly…

The impersonal pronominal construction s’en falloir means “to be missing” or “short of something”, as in “this action did not occur because something was missing”:

Tu as raté son appel, il s’en est fallu de 10 minutes. You missed his call by 10 minutes.

Je n’ai pas perdu, mais il s’en est fallu de peu. I very nearly lost (I didn’t lose, but it was close).


present tense il faut
imperfect il fallait
future il faudra

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