Apprendre la Langue Française (Part 70): le préposition – dans


The French preposition dans must be followed by an article or some other determiner – it cannot be followed directly by a noun. It usually means in, but can indicate all of the following:

1. Physical location

dans la boîte – in the box
dans la rue – in the street
boire dans une tasse – to drink from a cup
prendre quelque chose dans une boît – to take something from a box
copier quelque chose dans un livre – to copy something from a book
dans l’avion – on the plane
mettre quelque chose dans le tiroir – to put something in the drawer
monter dans le train – to get on the train
voir quelqu’un dans l’escalier – to see someone on the stairs

2. Figurative location

dans la situation actuelle – in the current situation
dans ces conditions – in/under these conditions

3. Time (en vs. dans)

dans la semaine – during the week
dans la journée – during the day
dans une semaine – in one week

Expressions with dans:

dans les coulisses – behind the scenes
dans le doute – when in doubt
être dans le pétrin – to be in a jam
dans mes projets – in my plans
dans le sens de la longueur – lengthwise

The prepositions en and dans can both be used to express time and location in French, but their uses are completely different.

En expresses the length of time an action takes. Note that this means the verb is usually in the present or past.

Je peux faire le lit en 5 minutes. I can make the bed in 5 minutes.
Il a lu le livre en une heure. He read the book in an hour.
J’ai appris à danser en un an. I learned how to dance in a year.

En is used to express the month, season, (except au printemps) or year in which an action takes place:

Nous voyageons en avril. We travel in April.
Il arrivera en hiver. He will arrive in the winter.

En can mean in or to when followed directly by a noun that doesn’t need an article:

Vous allez en prison ! You’re going to prison!
Il est en classe. He’s in school.

En also means to or in with some states, provinces, and countries:

J’habite en Californie. I live in California.
Je vais en France. I’m going to France.

Dans indicates the amount of time before which an action will occur in the future. Note that this means the verb is usually in the present or future.

Nous partons dans dix minutes. We’re leaving in 10 minutes.
Il reviendra dans une heure. He’ll be back in an hour.
Elle va commencer dans une semaine. She’s going to start in a week.

Dans refers to something that occurs within a decade:

Dans les années soixantes… In the sixties…

Dans means in a location when followed by an article plus noun:

Il est dans la maison. He’s in the house.
Qu’est-ce qui est dans la boîte ? What’s in the box?

Dans also means to or in with some states and provinces:

J’habite dans le Maine. I live in Maine.
Je vais dans l’Ontario. I’m going to Ontario.


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