Apprendre la Langue Française (Part 67): l’heure


Telling time in French is just a matter of knowing the French numbers and a few formulas and rules.

  • The French word for “time,” as in “what time is it?” is l’heure, not le temps. The latter means time as in “I spent a lot of time there.”
  • In English, we often leave out “o’clock” – it’s perfectly fine to say “It’s seven” or “I’m leaving at three-thirty.” Not so in French – you always have to say heure (except with midi and minuit).
  • In French, the hour and minute are separated by h (for heure) where in English we use a colon :
  • French doesn’t have words for “a.m.” and “p.m.” You can use du matin for a.m., de l’après-midi from noon until about 6 p.m., and du soir from 6 p.m. until midnight, but time is usually expressed on a 24-hour clock (formal). Thus 3 p.m. is normally expressed as quinze heures or 15h00, but you can also say trois heures de l’après-midi.
What time is it? Quelle heure est-il?
It’s one o’clock. Il est une heure. 1h00
It’s two o’clock. Il est deux heures. 2h00
It’s 3:30. Il est trois heures et demie.

Il est trois heures trente.

It’s 4:15. Il est quatre heures et quart.

Il est quatre heures quinze.

It’s 4:45. Il est cinq heures moins le quart.

Il est cinq heures moins quinze.

Il est quartre heures quarante-cinq.

It’s 5:10. Il est cinq heures dix. 5h10
It’s 6:50. Il est sept heures moins dix.

Il est six heures cinquante.

It’s 7 a.m. Il est sept heures du matin. 7h00
It’s 3 p.m. Il est trois heures de l’apres-midi.

Il est quinze heures.

It’s 6 p.m. Il est six heures du soir.

Il est dix-huit heures.

It’s noon. Il est midi. 12h00
It’s midnight Il est minuit. 0h00

Talking about time requires a fair amount of vocabulary.  Here are dozens of French words and expressions related to time, including periods of time, points in time, relative time, and frequency:

Periods of time

une seconde – second

une minute – minute

une heure – hour

un jour, une journée – day

Days of the week

une semaine – week

un mois – month

un an, une année – year

une décennie – decade

un siècle – century

un millénaire – millenium

Points in time

le lever de soleil – sunrise

l’aube (f) – dawn

le matin – morning

l’après-midi – afternoon

midi – noon

le soir – evening

le crépuscule – dusk

le coucher de soleil – sunset

la nuit – night

minuit – midnight

Relative time

avant-hier – the day before yesterday

hier – yesterday

aujourd’hui – today

maintenant – now

demain – tomorrow

après-demain – the day after tomorrow

la veille de – the day before

le lendemain – the day after, the next day

la semaine passée/dernière – last week

la dernière semaine – the final week

(Note the difference in meaning depending on the position of dernier. There are many other fickle French adjectives like this.)

la semaine prochaine – next week

il y a peu de temps – a little while ago

dans un moment, dans quelque temps – in a little while

tout à l’heure – a little while ago OR in a little while

tout de suite – right away

d’ici une semaine – within a week

depuis – for, since

il y a – ago (depuis vs il y a)

à l’heure – on time

à temps – in time

à l’époque – at that time

en avance – early

en retard – late


une fois – once

une fois par semaine – once a week

quotidien – daily

tous les jours – every day

tous les deux jours – every other day

hebdomadaire – weekly

toutes les semaines – every week

mensuel – monthly

annuel – yearly


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